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Tensor

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En matemáticas, un tensor es cierta clase de entidad geométrica, que generaliza los conceptos de escalar, vector y operador lineal de una manera que sea independiente de cualquier marco de la referencia elegido. Los tensores son de importancia en física e ingeniería.

Los tensores pueden ser representados por arreglos de componentes.

Este artículo procura proporcionar una introducción no técnica a la idea de tensores, y proporcionar una introducción a los artículos que describen tratamientos diversos, complementarios de la teoría de tensores detalladamente.

Trasfondo

La notación fue desarrollado alrededor de 1890 por Gregorio Ricci-Curbastro bajo el rótulo geometría diferencial absoluta, y lo hizo accesible a muchos matemáticos por la publicación del texto clásico de Tullio Levi-Civita el cálculo diferencial absoluto en 1900 (en italiano; seguido de traduciones). La aceptación más amplia del cálculo tensorial fue alcanzada con la introducción de la teoría de Einstein de la relatividad general, alrededor de 1915. La relatividad general se formula totalmente en el lenguaje de los tensores, que Einstein había aprendido de Levi-Civita mismo con gran dificultad. Pero los tensores se utilizan también dentro de otros campos por ejemplo la mecánica del continuo, por ejemplo tensor de tensión, (véase elasticidad lineal).

Notar que la palabra "tensor" es utilizada a menudo como taquigrafía para campo tensorial, que es un valor tensorial definido en cada punto en una variedad. Para entender los campos tensoriales, se necesita primero entender la idea básica de tensor.

La elección del enfoque

Hay dos maneras de acercarse a la definición de tensor:

  • La manera usual de la física de definir los tensores, en términos de objetos cuyas componentes se transforman según ciertas reglas, introduciendo la idea de transformaciones covariantes o contravariantes.
  • La manera usual de las matemáticas, que implica definir ciertos espacios vectoriales sin fijar cualesquiera conjuntos de coordenadas hasta que las bases se introduzcan por necesidad.

Los vectores covariantes, por ejemplo, también se describen como uno-formas, o como los elementos del espacio dual a los vectores contravariantes.

Ejemplos

No todas las relaciones en la naturaleza son lineales, pero la mayoría es diferenciable y así se pueden aproximar localmente con sumas de funciones multilineales. Así la mayoría de las cantidades en las ciencias físicas se pueden expresar provechosamente como tensores.

Como ejemplo simple, considere una nave en el agua. Deseamos describir su respuesta a una fuerza aplicada. La fuerza es un vector, y la nave responderá con una aceleración, que es también un vector. La aceleración en general no estará en la misma dirección que la fuerza, debido a la forma particular del cuerpo de la nave. Sin embargo, resulta que la relación entre la fuerza y la aceleración es lineal. Tal relación es descrita por un tensor del tipo (1, 1) (es decir, que transforma un vector en otro vector). El tensor se puede representar como una matriz que cuando es multiplicada por un vector dé lugar a otro vector. Así como los números que representan un vector cambiarán si uno cambia el conjunto de coordenadas, los números en la matriz que representa el tensor también cambiarán cuando se cambie el conjunto de coordenadas.

En la ingeniería, las tensiones en el interior de un cuerpo rígido o líquido también son descritas por un tensor; la palabra "tensor" es latina para algo que estira, es decir causa la tensión. Si un elemento superficial particular dentro del material se selecciona, el material en un lado de la superficie aplicará una fuerza en el otro lado. En general, esta fuerza no será ortogonal a la superficie, sino que dependerá de la orientación de la superficie de una manera lineal. Esto es descrito por un tensor del tipo (2, 0), o más exactamente por un campo tensorial del tipo (2, 0) puesto que las tensiones pueden cambiar punto a punto.

Algunos ejemplos bien conocidos de tensores en geometría son las formas cuadráticas, y el tensor de curvatura. Los ejemplos de tensores físicos son tensor de energía-momento y el tensor de polarización.

Las cantidades geométricas y físicas pueden ser categorizadas considerando los grados de libertad inherentes a su descripción. Las cantidades escalares son las que se pueden representar por un solo número, por ejemplo velocidad, masa o temperatura. Hay también cantidades tipo vector, por ejemplo fuerza, que requieren una lista de números para su descripción. Finalmente, las cantidades tales como formas cuadráticas requieren naturalmente un arreglo con índices múltiples para su representación. Estas últimas cantidades se pueden concebir solamente como tensores.

Realmente, la noción tensorial es absolutamente general, y se aplica a todos los ejemplos antedichos; los escalares y los vectores son clases especiales de tensores. La propiedad que distingue un escalar de un vector, y distingue ambos de una cantidad tensorial más general es el número de índices en el arreglo de la representación. Este número se llama el rango de un tensor. Así, los escalares son los tensores de rango cero (sin índices), y los vectores son los tensores de rango uno.

Los enfoques, detalladamente

Hay enfoques equivalentes para visualizar y trabajar con los tensores; que el contenido es realmente igual puede llegar a ser evidente solamente con una cierta familiaridad con el material.

El enfoque clásico visualiza los tensores como arreglos multidimensionales que son generalizaciones n-dimensionales de los escalares, vectores de 1 dimensión y matrices de 2 dimensiones. Los "componentes" tensoriales son los índices del arreglo.
Esta idea puede ser generalizada aún más a los campos tensoriales, donde los elementos del tensor son funciones, o aún diferenciales.

La teoría del campo tensorial se puede ver, groseramente, en este enfoque, como otra extensión de la idea del Jacobiano.

  • el enfoque (libre de componentes) moderno: El enfoque moderno visualiza los tensores inicialmente como objetos abstractos, expresando un cierto tipo definido de concepto multi-lineal. Sus propiedades bien conocidas se pueden derivar de sus definiciones, como funciones lineales o aún más generales; y las reglas para las manipulaciones de tensores se presentan como extensión del álgebra lineal al álgebra multilineal.
Este tratamiento ha substituido en gran parte el tratamiento basado en componentes para el estudio avanzado, a la manera en que el tratamiento libre de componentes más moderno de vectores substituye el tratamiento basado en componentes tradicional aunque el tratamiento basado en componentes se haya utilizado para proporcionar una motivación elemental para el concepto de un vector. Se podría decir que el lema es 'tensores son elementos de un cierto espacio tensorial'.

En el fondo se expresa el mismo contenido de cómputo, de ambas maneras. Vea glosario de la teoría tensorial para un listado de términos técnicos.

Densidades tensoriales

Es también posible que un campo tensorial tenga una "densidad". Un tensor con la densidad r se transforma como un tensor ordinario bajo transformaciones de coordenadas, excepto que también es multiplicado por el determinante del Jacobiano a la potencia r-ésima. Esto se explica mejor, quizás, con los fibrados vectoriales: donde el fibrado determinante del fibrado tangente es un fibrado de línea que se puede utilizar para torcer otros fibrados r veces.

Referencias

Artículos relacionados


Otras fuentes de información

Notas