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Símbolo químico

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El uso de símbolos en la química y la alquimia para representar de manera abreviada los cuerpos simples e incluso algunos compuestos es conocido desde la antigüedad, y buena prueba de ello son los jeroglíficos egipcios y papiros griegos que dió a conocer Berthelot en su obra Les origines de l'alchimie (Los orígenes de la alquimia, 1885). Los primeros iniciados en este arte combinaban sus doctrinas con las de la magia y atribuyendo a los planetas indudable influencia sobre las cosas y fenómenos de la Tierra dedicaron los metales por ellos conocidos a las distintas divinidades planetarias, atribuyéndoles a aquéllos los símbolos dados a éstas, así como a los minerales y compuestos de los que formaban parte se les asignaba idéntico símbolo sobre el que se introducían pequeñas modificaciones, trazos que no variaban la forma primitiva, para distinguirlo del metal pero reconociendo su origen.

Así, lo metales conocidos, oro, plata, cobre, hierro, plomo y estaño se representaban respectivamente por los símbolos del Sol, la Luna, planeta Venus, planeta Marte, planeta Saturno y al planeta Mercurio, si bien el último de los metales (estaño) también se dedicó al planeta Júpiter. Estos símbolos fueron conservados por los alquimistas mientras la química constituyó un conjunto de conocimientos empíricos en pos de las quimeras de la panacea universal y la transmutación de los metales. En este estado permanecieron las cosas hasta que de la mano de Lavoisier surgió la química como ciencia.

Merced a los trabajos de Dalton, los elementos perdieron el carácter aristotélico primitivo para adquirir el que actualmente tienen, de modo que se hizo necesario un cambio en la simbología química proporcional al conceptual. El primer intento fue el del propio Dalton que en su obra New System of Chemical Philosophy (Nuevo sistema para la filosofía química, 1808) escoge arbitrariamente 20 símbolos para representar los elementos conocidos a los que en trabajos posteriores añadiría otros descubiertos hasta completar la cantidad de treinta y seis.

Los símbolos escogidos, círculos con trazos diversos, incorporaban en no pocas ocasiones una o varias letras del nombre del elemento, idea que adoptaría con posterioridad Jöns Jacob Berzelius en su propuesta para sistematizar los símbolos químicos mediante la primera letra del nombre latino del elemento, añadiendo la segunda caso de ser necesario, sistema que ha perdurado, con leves modificaciones, hasta nuestros días.

Sin embargo, los propios fundadores de la simbología química acordaron que era necesario asignar al símbolo un valor no sólo cualitativo, sino además cuantitativo para que fuera posible representar adecuadamente los compuestos formados por los elementos simples. Inicialmente se asignó a cada símbolo el peso de un equivalente. Sin embargo en ocasiones el equivalente adoptado por Berzelius difería del de sus antecesores, así, por ejemplo, asignaba al oxígeno un equivalente de 16, mientras que sus predecesores le asignaban 8. Para evitar la confusión, Berzelius acostumbraba a atravesar con un raya la inicial de aquéllos elementos en los que el equivalente era el doble del peso atómico calculado con anterioridad. Con posterioridad esta convención se suprimió asignándole a cada símbolo el peso atómico.

Lista de símbolos químicos

Seguidamente se recogen los símbolos actuales de los elementos químicos, y otros empleados con anterioridad.

IUPAC Nombre Dalton Otros
Ac Actinio Descubierto en 1899
Ag Plata Símbolo de la plata usado por Dalton, un círculo con la letra S en su interior Símbolo alquímico de la plata, luna en cuarto creciente
Al Aluminio Símbolo del Al usado por Dalton, un círculo con cuatro puntos en cruz en su interior
Am Americio
Ar Argón Descubierto en 1895
As Arsénico Símbolo del As usado por Dalton, un círculo con las letras Ar en su interior
At Ástato
Au Oro
B Boro
Ba Bario
Be Berilio Símbolo del Be usado por Dalton, dos círculos concéntricos unidos por cuatro trazos en cruz
Bh Bohrio
Bi Bismuto
Bk Berkelio
Br Bromo
C Carbono Símbolo del C usado por Dalton, un círculo negro
Ca Calcio Símbolo de la cal usado por Dalton, dos círculos concentricos con un punto en su centro (cal)
Cd Cadmio
Ce Cerio
Cf Californio
Cl Cloro
Cm Curio
Co Cobalto Símbolo del Co usado por Dalton, un círculo con las letras Cob en su interior
Cr Cromo
Cs Cesio
Cu Cobre Símbolo del Cu usado por Dalton, un círculo con la letra C en su interior Símbolo alquimista del Cu, el espejo de Venus, un círculo del que pende una cruz El Ankh, símbolo egipcio del Cu
Db Dubnio
Ds Darmstadtio
Dy Disprosio
Er Erbio
Es Einstenio
Eu Europio
F Flúor
Fe Hierro Símbolo del Fe usado por Dalton, un círculo con la letra I en su interior
Fm Fermio
Fr Francio
Ga Galio
Gd Gadolinio
Ge Germanio
H Hidrógeno Símbolo del H usado por Dalton, un círculo con un punto en su centro
He Helio Descubierto en 1868
Hf Hafnio
Hg Mercurio
Ho Holmio
Hs Hasio
I Yodo
In Indio
Ir Iridio
K Potasio
Kr Kriptón
La Lantano
Li Litio
Lr Lawrencio
Lu Lutecio
Md Mendelevio
Mg Magnesio Símbolo del Mg usado por Dalton, una estrella de ocho puntas en el interior de un círculo
Mn Manganeso Símbolo del Mn usado por Dalton, un círculo con las letras Ma en su interior
Mo Molibdeno
Mt Meitnerio
N Nitrógeno Símbolo del N usado por Dalton, un círculo con un trazo diafonal vertical
Na Sodio Símbolo del Na usado por Dalton, un círculo con dos trazos verticales
Nb Niobio
Nd Neodimio
Ne Neón Descubierto en 1898
Ni Níquel Símbolo del Ni usado por Dalton, un círculo con la letra N en su interior
No Nobelio
Np Neptunio
O Oxígeno Símbolo del O usado por Dalton, un círculo
Os Osmio
P Fósforo Símbolo del P usado por Dalton, un círculo con tres radios
Pa Protactinio
Pb Plomo
Pd Paladio
Pm Prometio
Po Polonio
Pr Praseodimio
Pt Platino
Pu Plutonio
Ra Radio
Rb Rubidio
Re Renio
Rf Rutherfordio
Rg Roentgenio
Rh Rodio
Rn Radón
Ru Rutenio
S Azufre Símbolo del S usado por Dalton, un círculo con dos diagonales en cruz
Sb Antimonio
Sc Escandio
Se Selenio
Sg Seaborgio
Si Silicio Símbolo del Si usado por Dalton, un círculo con un triángulo inscrito
Sm Samario
Sn Estaño Símbolo del Sn usado por Dalton, un círculo con la letra T en su interior Símbolo de Júpiter y el estaño
Sr Estroncio
Ta Tantalio
Tb Terbio
Tc Tecnecio
Te Telurio
Th Torio
Ti Titanio Símbolo del Ti usado por Dalton, un círculo con las letras Tit en su interior
Tl Talio
Tm Tulio
U Uranio
Uub Ununbio
Uuh Ununhexio
Uuo Ununoctio
Uuq Ununquadio
V Vanadio
W Wolframio
Xe Xenón
Y Itrio Símbolo del Y usado por Dalton, un círculo con una cruz en su centro
Yb Iterbio
Zn Cinc Símbolo del Zn usado por Dalton, un círculo con la letra Z en su interior
Zr Circonio Símbolo del Zr usado por Dalton, un círculo con un diagonal vertical en zig-zag

Artículo relacionado: Tabla periódica de los elementos

Referencias

  • Diccionario Enciclopédico Hispano-Americano, Tomo XIX. Montaner y Simón, 1896.

Otras fuentes de información: