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Papa (tubérculo)

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La papa o patata es un tubérculo comestible que se extrae de la planta herbácea americana Solanum tuberosum, de probable origen andino.

En España, salvo en las Islas Canarias, se usa el localismo patata y en Bolivia, además de papa, ajanhuiri.

El cronista Pedro de Cieza, contemporáneo de Pizarro, la describió en 1550 y se considera que la llevó a España en 1554 como curiosidad. En 1573 se plantó en el Hospital de Sevilla para proporcionar comida a los enfermos. Llevada a Roma en 1588, el naturalista Charles de l'Écluse la describe como una pequeña trufa o tartuffoli. Se considera que a Inglaterra, procedente de las costas de Colombia, fue llevada por Thomas Hariot hacia 1586. Posteriormente se adoptó su cultivo en la Irlanda del siglo XVII. Es en este siglo cuando Europa soporta los efectos de unos inviernos duros que afectan a la producción agrícola y, como consecuencia, la población sufre los estragos del hambre. A ello se unieron las enfermedades y las guerras, lo que redujo sensiblemente la mano de obra disponible para el campo. Estas penurias tuvieron una cierta prolongación en el siglo XVIII, a las que se sumó la inestabilidad social y política de Francia. Es en este contexto en el que se crea la leyenda en torno al farmacéutico Antoine Parmentier, a quien se atribuye erróneamente la popularización del consumo de la patata.

La variedad e hibridación de Solanum tuberosum ha sido exponencial desde el descubrimiento de este tubérculo.

Las condiciones de cultivo varían de unas especies y variedades a otras, pero por lo general prefiere suelos ricos en humus, sueltos y arenosos. La temperatura adecuada oscila entre los 10 y 25 º C. No soporta temperaturas inferiores a los 0 º C. el daño es extremo a - 5º C. Florece en primavera y principios de verano (según lugares). En cuanto a la altura, se cultiva a 4200 m. de altura en Perú. A nivel mundial la producción anual se estimó en 300 millones de toneladas (para el año 2000), quedando China como el mayor productor tras desaparecer la Unión Soviética.

Aún variando de unas especies a otras el tubérculo se compone aproximadamente de 75 % de agua, 2 % de substancias nitrogenadas, 0,15 % lípidos, 20 % de fécula, 1 % de celulosa.

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