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John Napier

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John Napier
Con la reducción del trabajo de varios meses de cálculo a unos pocos días, el invento de los logaritmos parece haber duplicado la vida de los astrónomos.

John Napier, barón de Merchiston


Edimburgo, 1550

Edimburgo, 4 de abril de 1617

Matemático escocés, inventor de los logaritmos


Biografía

Napier nació el año 1550 en el castillo de Merchiston (Edimburgo), ignorándose la fecha de tal suceso. A los trece años, en 1563 comenzó sus estudios en la Universidad de San Andrés de la que salió años más tarde para viajar por el continente europeo.

De regreso a Merchiston en 1571 contrajo matrimonio al año siguiente administrando a partir de entonces los bienes de la familia por encargo de su padre, al tiempo que continuaba sus estudios de matemáticas y teología.

A pesar de haber pasado a la posteridad por sus contribuciones en el campo de las matemáticas, para Napier era ésta una actividad de distracción siendo su preocupación fundamental la exégesis del Apocalipsis a la que se consagró desde su estancia en el colegio. Fruto de esta labor fue su publicación Descubrimientos de todos los secretos del Apocalipsis de San Juan, por dos tratados: uno que busca y prueba la verdadera interpretación, y otro que aplica al texto esta interpretación parafrásticamente e históricamente. La originalidad de su estudio es la aplicación del formalismo matemático en la argumentación, de modo que admitiendo ciertos postulados, llega a demostrar sus proposiciones. Entre ellas, Napier predijo el fin del mundo para los años 1668 a 1700; por fortuna para su gloria y para la del curioso lector, la profecía no se cumplió.

En 1614 Napier publica su obra Mirifici Logarithmorum Canonis Descriptio, ejusque usus in utroque Trigonometria; ut etiam in omni logistica mathematica, amplissimi, facillimi, et expeditissimi explicatio, en la que da a conocer los logaritmos que el llamó números artificiales. En dicha obra promete una explicación que la muerte le impidió publicar, pero que fue añadida por su hijo Roberto en la segunda edición publicada en 1619.

Merced a estos números las multiplicaciones pueden sustituirse por sumas, las divisiones por restas, las potencias por productos y las raíces por divisiones, lo que no sólo simplificó enormemente la realización manual de los cálculos matemáticos, sino que permitió realizar otros que sin su invención no hubieran sido posibles.

En 1617 apareció su obra Rabdologiæ seu numerationis per virgulas libri duo: cum appendice expeditissimo multiplicationis promptuario, quibus accesit et arithmeticæ localis liber unus, en la que describe el ábaco neperiano para la realización de cálculos numéricos.

Además de las anteriores, Napier realizó otras contribuciones a las matemáticas como las fórmulas de la trigonometría esférica conocidas como Analogías de Napier, expresiones exponenciales de las funciones trigonométricas, y la introducción del punto decimal para la notación de las fracciones.

Referencias

Artículos relacionados

Fuentes empleadas y notas

Bibliografía

Otras fuentes de información