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Isaac Newton

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Isaac Newton ¹
No sé cómo puedo ser visto por el mundo, pero en mi opinión, me he comportado como un niño que juega al borde del mar, y que se divierte buscando de vez en cuando una piedra más pulida y una concha más bonita de lo normal, mientras que el gran océano de la verdad se exponía ante mí completamente desconocido
Opinión de Newton sobre su vida.

Sir Isaac Newton


25 de diciembre de 1642

20 de marzo de 1727

científico, filósofo, matemático y alquimista inglés



1. Helmolt, H.F., ed. History of the World. Nueva York: Dodd, Mead and Company, 1902.


Autor de los Philosophiae Naturalis Principia Mathematica, más conocido como los Principia, donde describió la ley de la gravitación y, mediante sus leyes de movimiento estableció la base del campo de la Mecánica Clásica. Fue el primero en demostrar que las leyes de la naturaleza que gobiernan el movimiento en la tierra y las que gobiernan el movimiento de los cuerpos celestes son las mismas. Es a menudo calificado como el científico más grande de todos los tiempos, y sus trabajos como la culminación de la Revolución científica. Junto a Gottfried Leibniz es considerado el padre del cálculo.

Nació el 25 de diciembre -juliano- de 1642 (correspondiente al 4 de enero de 1643 del calendario gregoriano) en Woolsthorpe, Lincolnshire, Inglaterra. Realizó sus primeros estudios universitarios en 1661, en el Trinity College de la Universidad de Cambridge. Al comienzo de sus estudios, se interesó en primer lugar por la química, y este interés, según se dice, se manifestó a lo largo de toda su vida. Durante su primer año de estudios, y probablemente por primera vez, leyó una obra de matemáticas sobre la geometría de Euclides, lo que despertó en él el deseo de leer otras obras.

Su primer tutor fue Benjamin Pulleyn, posteriormente profesor de griego en la universidad. En 1663, Newton leyó la Clavis mathematicae de Oughtred, la Geometria de René Descartes traducida al latín por Frans van Schooten, la Óptica de Kepler, la Opera mathematica de Vieta, editadas por Van Schooten y, en 1664, la Aritmética de Wallis que le serviría como introducción a sus investigaciones sobre las series infinitas, el teorema del binomio y ciertas cuadraturas.

En 1663 Newton conoció a Barrow, quien le dio clase como primer profesor Lucasiano de matemáticas. En la misma época, Newton entró en contacto con los trabajos de Galileo, Fermat, Huygens y otros, a partir probablemente de la edición de 1659 de la Geometria de Descartes por Van Schooten.

Desde finales de 1664, Newton parece dispuesto a contribuir personalmente al desarrollo de las matemáticas. Aborda entonces el teorema del binomio, a partir de los trabajos de Wallis, y el cálculo de fluxiones. Después, al acabar sus estudios de bachiller, debe volver a la granja familiar a causa de una epidemia de peste bubónica. Retirado con su familia durante los años 16651666, conoce un período muy intenso de descubrimientos: descubre la ley del inverso del cuadrado, de la gravitación, desarrolla su cálculo de fluxiones, generaliza el teorema del binomio y pone de manifiesto la naturaleza física de los colores. Sin embargo, Newton guarda silencio sobre sus descubrimientos y reanuda sus estudios en Cambridge en 1667.

De 1667 a 1669, emprende activamente investigaciones sobre óptica y es elegido fellow del Trinity College. En 1669, Barrow renuncia a su Cátedra Lucasiana de matemáticas y Newton le sucede y ocupa este puesto hasta 1696. El mismo año envía a Collins, por medio de Barrow, su Analysis per aequationes numero terminorum infinitos. Para Newton, este manuscrito representa la introducción a un potente método general, que desarrollará más tarde: su cálculo diferencial e integral.

Newton descubrió los principios de su cálculo diferencial e integral hacia 1665-1666, y durante el decenio siguiente elaboró al menos tres enfoques diferentes de su nuevo análisis. Desde 1684, su amigo Halley le incita a publicar sus trabajos de mecánica, y finalmente, gracias al sostén moral y económico de este último y de la Real Sociedad de Londres, publica en 1687 sus célebres Philosophiae Naturalis Principia Mathematica, obra que marcó un punto de inflexión en la historia de la ciencia, y además consiguió que su autor perdiera su temor a la publicación de sus teorías.

En 1672 publicó una obra sobre la luz con una exposición de su filosofía de las ciencias, donde consiguió demostrar que la luz blanca estaba formada por una banda de colores (rojo, naranja, amarillo, verde, azul y violeta) haciendo pasar la luz a través de un prisma. Estos experimentos le llevaron a formular su teoría general sobre la luz que, según él, está formada por corpúsculos y se propaga en línea recta y no por medio de ondas. Este libro que fue severamente criticado por la mayor parte de sus contemporáneos, entre ellos Robert Hooke y Huygens, quienes sostenían ideas diferentes sobre la naturaleza de la luz. Esta críticas provocaron su recelo a las publicaciones por lo que se retiró a la soledad de su estudio en Cambridge.

Desde 1673 hasta 1683, Newton enseñó álgebra y teoría de ecuaciones, pero parece que asistían pocos estudiantes a sus cursos. Mientras tanto, Barrow y el astrónomo Halley reconocían sus méritos y le estimulaban en sus trabajos.

Hacia 1679, verificó su ley de la gravitación universal, de la cual dedujo la fuerza gravitatoria entre la Tierra y la Luna y demostró que era directamente proporcional al producto de las masas e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia, multiplicando este cociente por una constante llamada constante de gravitación universal. Tuvo además la gran intuición de generalizar esta ley a todos los cuerpos del universo, con lo que esta ecuación se convertía en la ley de gravitación universal. Además estableció la compatibilidad entre su ley y las tres de Kepler sobre los movimientos planetarios.

En 1687, Newton defendió los derechos de la Universidad de Cambridge contra el impopular Rey Jacobo II y, como resultado tangible de la eficacia que demostró en esa ocasión, fue elegido miembro del Parlamento en 1689, en el momento en que el rey era destronado y obligado a exiliarse. Mantuvo su escaño en el Parlamento durante varios años sin mostrarse, no obstante, muy activo durante los debates. Durante este tiempo prosiguió sus trabajos de química, en los que se reveló muy competente, aunque no publicara grandes descubrimientos sobre el tema. Se dedicó también al estudio de la hidrostática y de la hidrodinámica además de construir telescopios.

Después de haber sido profesor durante cerca de treinta años, Newton abandonó su puesto para aceptar la responsabilidad de Director de la Moneda en 1696. Durante los últimos treinta años de su vida, abandonó prácticamente sus investigaciones y se consagró progresivamente a los estudios religiosos. Fue elegido presidente de la Royal Society en 1703 y reelegido cada año hasta su muerte. En 1705 fue hecho caballero por la Reina Ana, como recompensa a los servicios prestados a Inglaterra.

Los últimos años de su vida se vieron ensombrecidos por la desgraciada controversia, de envergadura internacional, con Leibniz a propósito de la prioridad de la invención del nuevo análisis, Acusaciones mutuas de plagio, secretos disimulados en criptogramas, cartas anónimas, tratados inéditos, afirmaciones a menudo subjetivas de amigos y partidarios de los dos gigantes enfrentados, celos manifiestos y esfuerzos desplegados por los conciliadores para aproximar a los clanes adversos, esto se terminó con la muerte de Leibniz en 1716.

Después de una larga y atroz enfermedad, Newton murió durante la noche del 20 de marzo de 1727, y fue enterrado en la abadía de Westminster en medio de los grandes hombres de Inglaterra.

Newton fue respetado durante toda su vida como ningún otro científico, y prueba de ello fueron los diversos cargos con que se le honró: en 1689 fue elegido miembro del Parlamento, en 1696 se le encargó la custodia de la Casa de la Moneda, en 1703 se le nombró presidente de la Royal Society y finalmente en 1705 recibió el título de Sir de manos de la Reina Ana. La gran obra de Newton culminaba la revolución científica iniciada por Nicolás Copérnico (1473-1543) e inauguraba un periodo de confianza sin límites en la razón, extensible a todos los campos del conocimiento.

Obra

Descubrió el cálculo infinitesimal y la Teoría de la Gravitación Universal, entre muchos otros descubrimientos. Defendió la teoría corpuscular de la luz (la teoría de que la luz se comporta como partículas y no como ondas). Su libro, los Principia Mathematica marcó un hito en la historia de la ciencia.

Citas

  • "Lo que sabemos es una gota de agua; lo que ignoramos es el océano"


Cronología comparada

Newton Siglos XVII - XVIII
1643   4 de enero nace Newton. Su padre, Isaac Newton, había fallecido en octubre de 1642.

1644   Hanna Ayscough, su madre, se casa con el clérigo Barnabas Smith. Newton queda al cuidado de su abuela.

1652   Hannah enviuda por segunda vez y vuelve junto a su hijo.

1654   Asiste a clase en la escuela de gramática de Grantham, sin demostrar interés.

1659   Se encarga de la granja familiar, con muy malos resultados.

1661   Ingresa en el Trinity College de Cambridge.
1642   8 de enero fallece Galileo

1642   25 de octubre estalla la Guerra Civil Inglesa, bajo el reinado de Carlos I de Inglaterra

1649   30 de enero Carlos I es decapitado. Oliver Cromwell se hace con el poder.

1660   Carlos II de Inglaterra asciende al trono.



Referencias


Otras fuentes de información

Notas