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Gusano de seda

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Gusano de seda
Gusano de seda 001.jpg
Gusano de seda
Clasificación científica
Reino: Animalia
División: Arthropoda
Clase: Insecta
Orden: Lepidoptera
Familia: Bombycidae
Género: Bombyx
Nombre binomial
Bombyx mori

Lineo, 1758

La mariposa de la seda (Bombyx mori) es una polilla de la familia Bombycidae, originaria del norte de Asia. Se cría hoy en muchas regiones del mundo para aprovechar el capullo que protege a su crisálida, constituido por un largo filamento de seda producido por la oruga al retraerse para la metamorfosis. Aunque existen otras especies setíferas, B. mori es la más extendida, y la conocida habitualmente con este nombre.

Descripción

En su estado adulto, B. mori es una polilla de unos 3 cm de envergadura de alas, de color blanquecino o gris pálido, con marcas amarillentas en las alas y antenas plumosas de color negruzco. Pasa en este estadio, sin embargo, no más de unos pocos días, durante los cuales lleva a cabo el apareamiento. Tras el mismo, la hembra comienza la puesta de unos 400 huevos en las hojas de la morera y muere al cabo de la misma.

Los huevos tienen entre 1 y 1,5 milímetros de largo. Su cáscara es una membrana de materia quitinosa, que vira del amarillo claro al gris pizarra y finalmente a un tono violáceo o verdoso. Los huevos sin fertilizar se distinguen inmediatamente por mantener la coloración amarillenta. La incubación dura alrededor de quince días, aunque en climas fríos la eclosión no se produce hasta haber pasado el invierno. Al cabo de éste, las orugas salen del mismo.

Vista lateral derecha de una oruga, mostrando sus anillos

Las orugas son de color claro y tienen al momento de la eclosión unos tres milímetros de largo. Ya desde el primer momento cuentan en el undécimo anillo del cuerpo con una trompa de seda o hilera, que utilizan apenas nacidas para suspenderse y alejarse de los restos del huevo. Atraviesan varias mudas en el curso de los 30 o 35 días que durará la fase de larva. A los 6 días experimentan una primera metamorfosis, suspendiéndose por un hilo de seda para rasgar su piel, de la que sale al cabo de unas 24 horas. Tras cuatro de estas metamorfosis, la larva alcanza los 8 cm de longitud, y los 12 anillos en los que está estructurada son claramente visibles.

Una oruga iniciando su capullo de seda sobre otro ya formado

Al cabo de alrededor de un mes, la oruga busca un lugar seco y aislado, en donde fabricará el capullo para la fase de pupa. Emplea el almidón de las hojas de morera que ha consumido, transformado en dextrina por su metabolismo, para producir el hilo de seda. El aparato destinado a este efecto está compuesto por dos glándulas ubicadas debajo del tracto digestivo, cuyos conductos van a dar a la hilera situada en el undécimo anillo. El material, líquido en el interior del cuerpo, se solidifica en contacto con el aire. Girando sobre sí misma, fabrica alrededor de su cuerpo una envoltura oval formada por un único hilo de hasta 900 metros de largo. El proceso le ocupa cuatro días. Al vaciar completamente sus glándulas, comienza la pupación, que dura unos veinte días en condiciones normales. Al cabo de estos, una nueva polilla emerge.

Uso industrial

Al eclosionar la polilla, emplea sus mandíbulas y un líquido ácido que segrega para romper el capullo, haciéndolo así inservible. Para su empleo comercial, las pupas se matan alrededor del décimo día después de finalizado el capullo, sea sumergiéndolas en agua hirviendo o empleando vapor. El capullo luego se deshace cuidadosamente y el hilo se lava para quitar la sustancia adhesiva que lo mantenía unido antes de proceder a su tejido.

En la cocina coreana, el gusano de seda se emplea para la confección de galletas baratas y nutritivas (tienen un alto contenido en proteína) para niños escolares, llamada 번데기 (beon dae gi). Se consume hervida, frita o como ingrediente de salsas. Al comer el gusano frito el aspecto más importante es el jugo.

En la medicina tradicional china el bombyx batryticatus (gusano tieso, en chino simplificado: 僵蚕; chino tradicional: 僵蠶; pinyin: jiāngcán), la larva muerta a causa de la infección del hongo Beauveria bassiana, se emplea como tónico para disolver flemas y aliviar espasmos.

Historia

En China existe una leyenda que dice que el descubrimiento del gusano de seda fue hecho por una antigua emperatriz llamada Xi Ling-Shi (嫘祖, en pinyin Léi Zǔ). Se dice que mientras caminaba se encontró con los gusanos. Ella los tocó, y por arte de magia, apareció una hebra de seda. Según la iba recogiendo la iba enrollando en su dedo, sintiendo al poco tiempo una sensación de calor. Cuando terminó de recoger la seda, vio que ésta provenía de un capullo. Después contó su descubrimiento y la historia comenzó a esparcirse.

Existen muchas otras historias sobre el origen del gusano de seda.

Dada su larga historia y su importancia económica, el genoma del gusano de seda ha sido objeto de un considerable estudio.

Referencias

  • Singh, K. P. & Jayasomu, R. S.: "Bombyx mori – A Review of its Potential as a Medicinal Insect", en International Journal of Pharmacognosy.- 40(1) 2002.


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