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Fonema

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|1| Sonido.

|2| Término especializado de la Fonología para designar la mínima unidad distintiva fonológica de una lengua, que corresponde a la segunda articulación del lenguaje enunciada por André Martinet.

El fonema pertenece a la lengua, mientras que el sonido pertenece al habla. La palabra /puerta/, por ejemplo, consta de seis fonemas (/p/, /u/, /e/, /r/, /t/, /a/). A esta misma palabra también corresponden en el habla, acto concreto, seis sonidos, a los que la fonología denominará alófonos, y estos últimos pueden variar según el sujeto que lo pronuncie. La distinción fundamental de los conceptos fónema y alófono, está en que el primero es una huella psíquica de la neutralización de los segundos que se efectuan en el habla.


El número de fonemas es fijo y limitado en cada lengua, inventariable, mientras que los alófonos son ilimitados y varían según el contexto fonético y la articulación individual de los hablantes, a su estudio se dedicará la llamada fonética experimental.

Delimitación de los fonemas de una lengua

A la hora de delimitar qué sonidos mantienen oposiciones en la lengua, y por lo tanto son fonemas, necesitamos comprobar la existencia de palabras en los que sonidos diferentes distingan dos signos.

Por ejemplo, sabemos que la /p/ de /pata/ es un fonema porque permite oponer esta palabra a /bata/; en cambio, la [ã] (/a/ nasalizada) de [mãnta], que no aparece en [malta], no es un fonema, sino un alófono del fonema /a/, porque no distingue dos significantes.