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Etanol

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El etanol o alcohol etílico es el alcohol que se origina en la fermentación del azúcar. Está presente en la mayoría de las bebidas alcohólicas como vino, güisqui, ginebra, ron, etc.

Su fórmula es CH3-CH2-OH

C2H6O

Masa= 46,07. Estado= líquido incoloro. PEK= 351,6; PEC= 78,4; PFK= 158,9; PFC= -114,3. Densidad= 0,789

El compuesto químico etanol es un líquido incoloro e inflamable con un punto de ebullición de 78 ºC. Se mezcla con agua en cualquier proporción y da una mezcla azeotrópica con un contenido de aproximadamente el 96 % de etanol.

Su fórmula química es CH3-CH2--OH, principal producto de las bebidas alcohólicas.

Otras constantes

  • Densidad óptica: nD20 = 1,36
  • Concentración máxima permitida en los lugares de trabajo: 10.000 ppm
  • LD50: 7,06 g/kg rata oral; > 20 g/kg

Síntesis

Desde la antigüedad se obtenía el etanol por fermentación anaeróbica de una disolución con contenido en azúcares con levadura y posterior destilación. En el transcurso de la destilación hay que desechar la primera fracción que contiene principalmente metanol, que se forma en procesos secundarios. Éste es el único método admitido para obtener etanol para el consumo humano. Sin embargo, para fines industriales el método de obtención preferido es por hidratación del etileno (H2C=CH2)

Para obtener etanol libre de agua se pueden utilizar desecantes como el magnesio que reacciona con el agua formando hidrógeno y óxido de magnesio, aunque es preferible aplicar la destilación aceotrópica en una mezcla con benceno o ciclohexano. De estas mezclas se destila a temperaturas más bajas el aceotropo, formado por el disolvente auxiliar con el agua, mientras que el etanol se queda retenido.

Aplicación

Además de usarse con fines culinarios, el etanol se utiliza ampliamente en muchos sectores industriales. Es un buen disolvente, puede utilizarse como anticongelante.

Se emplea como combustible industrial y doméstico. En el uso doméstico, se emplea el alcohol de quemar. Éste además contiene compuestos como la piridina o el metanol, que impiden su uso como alimento, ya que el alcohol para consumo suele llevar impuestos especiales. En algunos países, en vez de etanol se utiliza metanol como alcohol de quemar.

En Brasil se añade etanol a la gasolina para bajar la importación de petróleo, dando lugar a la alconafta. Este país es uno de los principales productores (con 14 mil millones de litros anuales), con esto reducen un 40 % de sus importaciones de crudo. Esta última aplicación se extiende también cada vez más en otros países para cumplir con el Protocolo de Kioto. Estudios del Departamento de Energía de EE.UU. dicen que su uso en automóviles reduce la producción de gases de invernadero en un 85%.

La industria química lo utiliza como compuesto de partida en la síntesis de diversos productos, como el acetato de etilo (un disolvente para pegamentos, pinturas, etc.), el éter dietílico, etc. También se aprovechan sus propiedades desinfectantes.

Toxicología

El etanol puede afectar al sistema nervioso central, provocando estados de euforia, desinhibición, mareos, somnolencia, alucinaciones (como lo sean ver doble o que todo se mueve de forma espontánea), confusión. Al mismo tiempo, baja los reflejos. Con concentraciones más altas ralentiza los movimientos, impide la coordinación correcta de los miembros, pérdida temporal de la visión, etc. En ciertos casos se produce un incremento en la irritabilidad del sujeto intoxicado como también en la agresividad; en otro cierto de individuos se ve afectada la zona que controla los impulsos volviendo impulsiva descontrolada y frenética. Finalmente, conduce al coma y puede provocar la muerte.

Una elevada parte de los accidentes de tránsito está relacionada con la ingesta de etanol. También es una de las causas de la alta tasa de paternidad en adolecentes menores de 18 años en países subdesarrollados. Por sus cualidades deshinibidoras es también altamente utilizado por jóvenes con problemas de personalidad y por estudiantes en época de receso. La resistencia al alcohol parece aumentar en las personas adultas, mayor peso y menor altura, mientras que los niños son especialmente vulnerables. Se han comunicado casos de bebés que murieron por intoxicación debida a la inhalación de vapores de etanol tras haberles aplicado trapos impregnados de alcohol. La ingesta en niños puede conducir a un retardo mental agravado o a un subdesarrollo físico y mental. También se han realizado estudios que durante la maternidad donde madres que ingerían alcohol causó que sus hijos fueran más propensos a tener malformaciones o retardos.

También es un desinfectante. Su mayor potencial bactericida se obtiene a una concentración de aproximadamente el 70 %.

Analítica

Un método de determinación de la concentración aproximada de etanol en la sangre aprovecha el hecho de que en los pulmones se forma un equilibrio que relaciona esta concentración con la concentración de vapor de etanol en el aire expirado. Este aire se hace pasar por un tubo donde se halla gel de silicio impregnado con una mezcla de dicromato y de ácido sulfúrico. El dicromato, de color rojo anaranjado, oxida el etanol a acetaldehído y es reducido, a su vez, a cromo (III), de color verde. La longitud de la zona que ha cambiado de color indica la cantidad de etanol presente en el aire si se hace pasar un determiando volumen por el tubo.

Referencias

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Fuentes empleadas y notas

Bibliografía

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Otras fuentes de información