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El Niño

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La corriente del Pacífico ecuatorial recorre miles de kilómetros desde las costas peruanas a las indonesias. Se trata de una corriente cálida, salvo la rama meridional que inyecta la corriente de Humboldt desde las costas del Perú, aunque se calienta muy pronto. Esta corriente, que naturalmente se dirige de oeste a este es empujada por los vientos alisios, que facilitan su llegada hasta Indonesia. Aquí, la atmósfera está cargada de calor y humedad, y al encontrarse con los continentes provoca lluvias y los monzones. Así, en la misma latitud, Indonesia es una de las regiones más húmedas del planeta, mientras que Perú, sobre todo en el sur, es una de las más secas y cálidas. También la rama septentrional, americana, de la corriente ecuatorial es cálida. Lo que explica el clima húmedo y cálido de Centroamérica.

La importancia de los alisios no es baladí. Cuando no soplan lo suficientemente fuerte, ni, sobre todo, lo suficientemente constantes, la corriente ecuatorial no es capaz de llegar a Indonesia y la humedad se queda en medio del Pacífico, incluso en las costas americanas del Perú. Los vientos ayudan a la corriente de Humboldt a alcanzar latitudes muy bajas, y cuando estos no tienen la suficiente fuerza la corriente se retira hacia el sur comenzando el fenómeno de El Niño, al debilitarse los alisios. Además, se observa un aumento de la temperatura en Perú y el centro del Pacífico, que debilita el anticiclón del Pacífico sur. La situación normal presenta altas presiones en las costas americanas y el Pacífico central y bajas presiones en Indonesia.

En esta situación Indonesia, y por extensión todo el sureste asiático sufre fuertes sequías y las costas americanas grandes inundaciones. En Indonesia comienzan a soplar vientos del oeste, lo que empuja aún más las nubes hacia el este. Por ora parte, la corriente fría de Humboldt se retira hacia el sur, con lo que los bancos pesqueros del Perú desaparecen, ya que su riqueza depende del fitoplancton que trae la corriente de Humboldt. El fenómeno de variación de la circulación de las corrientes se conoce como El Niño, por que aparece siempre en Navidad, y el fenómeno atmosférico se llama oscilación sur, o austral. Todo el conjunto, que está íntimamente, ligado se llama ENOS.

Existe también un antiniño, conocido como La Niña, de signo contrario, en el que la velocidad de los alisios y las corrientes oceánicas ecuatoriales es mayor, y las lluvias monzónicas son muy abundantes. En esta situación el anticiclón del Pacífico sur está reforzado y las bajas presiones del sureste asiático son más potentes.

El fenómeno de ENOS se repite cada 2 ó 7 años, y aunque sabemos cuáles son sus efectos, no sabemos por qué se produce, ya que de todos los fenómenos expuestos no podemos decir con seguridad que halla una relación de causa y efecto, y es que el fenómeno, al contrario que los fenómenos analizados, es irregular en el tiempo. Sus efectos tienen alcance en el sur asiático y en el Índico, llegando, incluso, hasta Madagascar. A largo plazo, a través de las variaciones de la ZCIT, parece que tiene repercusiones en toda la circulación general de la atmósfera. El ENOS nos demuestra que el océano es uno de los factores principales del balance térmico del planeta.

¿Existe un fenómeno equivalente en otros grandes océanos? Los océanos meridionales están influidos directamente por el ENOS. Ni en el Índico ni en el Atlántico sur se ha detectado nada parecido. Además, en la distancia entre las costas ni muchísimo menos es tan grande como en el Pacífico, por lo que las células de circulación superficial de las corrientes oceánicas pueden llegar de costa a costa sin necesidad de los vientos alisios.

Donde sí se ha detectado un fenómeno equivalente es en el Atlántico norte. Este fenómeno, atmosférico, se llama oscilación del atlántico norte, OAN y está ligada a la circulación de la corriente del Golfo. En su fase positiva, cuando el anticiclón de la Azores es muy potente, gira muy rápidamente, y por efecto de la fuerza de Coriolis, dificulta el descenso del aire ártico a las latitudes bajas. Las lluvias se derivan hacia las costas del norte de Europa y Siberia, mientras que hay sequía en la península ibérica y el Mediterráneo.

En su fase negativa, cuando el anticiclón de las Azores está débil, gira más lentamente, y por efecto de la fuerza de Coriolis, permite el descenso del aire ártico a las latitudes bajas. Las lluvias se dirigen hacia la península ibérica y el Mediterráneo, mientras que hay sequía en las costas del norte de Europa y Siberia. En los últimos veinte años la mayor parte del tiempo el OAN ha estado en su fase positiva, lo que ha dificultado la llegada del aire polar a Europa y Norte América. Esta circunstancia ha reforzado la percepción de calentamiento general del clima del planeta en los habitantes de estos países.

No se sabe qué influencia tiene el ENOS en el desencadenamiento de OAN. Y también falta saber en todo esto qué influencia tienen los grandes inlandsis.

Referencias

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Fuentes empleadas y notas


Otras fuentes de información