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Corriente continua

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La corriente continua (c.c.) es el flujo continuo de electricidad a través de un conductor entre dos puntos de distinto potencial. A diferencia de la corriente alterna (c.a.), en este caso, las cargas eléctricas circulan siempre en la misma dirección del punto de mayor potencial al de menor potencial. Aunque comúnmente se identifica la corriente continua con la corriente constante (por ejemplo la suministrada por una batería), es continua toda corriente que mantenga siempre la misma polaridad.

Usos

Tras el descubrimiento de Thomas Alva Edison de la generación de electricidad en las postrimerías del siglo XIX, la corriente continua comenzó a emplearse para la transmisión de la energía eléctrica. Ya en el siglo XX este uso decayó en favor de la corriente alterna por sus menores pérdidas en la transmisión a largas distancias, si bien se conserva en la conexión de líneas eléctricas de diferente frecuencia y en la transmisión a través de cables submarinos.

La corriente continua es empleada en infinidad de aplicaciones y aparatos de pequeño voltaje alimentados con baterías (generalmente recargables) que suministran directamente corriente continua, o bien con corriente alterna como es el caso, por ejemplo, de los ordenadores, siendo entonces necesario previamente realizar la conversión de la corriente alterna de alimentación en corriente continua.

También se está extendiendo el uso de generadores de corriente continua mediante células solares, dado el nulo impacto medioambiental del uso de la energía solar frente a las soluciones convencionales (combustible fósil y energía nuclear).

Conversión de corriente alterna en continua

Este proceso, denominado rectificación, consta de tres etapas. En una primera etapa, se rectifica la señal convirtiendo la entrada negativa en positiva al tiempo que se disminuye la diferencia de potencial empleando un transformador. Posteriormente se realiza un filtrado que disminuye el rizado de la señal pulsante rectificada obteniendo una señal triangular. Finalmente la señal se nivela obteniendo una salida continua constante.

Tensión sinusoidal Corriente continua

Rectificado

Nivelado
Tensión rectificada onda completa → Filtrado → Tensión filtrada onda completa

Las teconologías disponibles para la rectificación están basadas en el empleo de diodos (caso de la figura) o tiristores. En este último caso, la potencia de salida es regulable por lo que se emplean en numerosas aplicaciones industriales, por ejemplo, hornos en los que es necesario regular la temperatura en función del uso, lo que no puede hacerse empleando simples diodos.

Polaridad

Generalmente los aparatos de corriente continua no suelen incorporar protecciones frente a un eventual cambio de polaridad, lo que puede acarrear daños irreversibles en el aparato. Para evitarlo, y dado que la causa del problema es la colocación inadecuada de las baterías, es común que los aparatos incorporen un diagrama que muestre cómo deben colocarse; así mismo, los contactos se distinguen empleándose convencionalmente un muelle metálico para el polo negativo y una placa para el polo positivo. En los aparatos con baterías recargables, el transformador - rectificador tiene una salida tal que la conexión con el aparato sólo puede hacerse de una manera, impidiendo así la inversión de la polaridad.