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Colesterol

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El colesterol es un lípido encontrado en los tejidos corporales y en el plasma sanguíneo de los vertebrados e invertebrados. Se encuentra en altas concentraciones en el hígado, médula espinal y cerebro, piel y glándulas adrenales, variante de la colesterina. Fue aislado por primera vez en el siglo XVIII.

Estructura química:

El colesterol es un lípido esteroide, formado por una molécula de ciclopentanoperhidrofenantreno, constituida por cuatro carbociclos condensados o fundidos, denominados A, B, C y D, que presentan varias sustituciones:
Estructura química.
  1. Dos radicales metilo en las posiciones C-10 y C-13.
  2. Una cadena alifática en la posición C-17.
  3. Un grupo hidroxilo en la posición C-3.
  4. Una insaturación entre los carbonos C-5 y C-6.

En la molécula de colesterol se puede distinguir una cabeza polar constituida por el grupo hidroxilo, y una cola apolar formada por el carbociclo de núcleos condensados y los sustituyentes alifáticos. Así, el colesterol es una molécula tan hidrofóbica que la máxima de colesterol libre en agua es de 10-8 M y, al igual que los otros lípidos, es bastante soluble en disolventes apolares como el cloroformo. Resumiendo, la molecula de colesterol se encuentra formada por una parte central de anillos bencenicos (uno de ellos con doble enlace), una cadena alifatica larga (...-CH2-CH2-CH2-CH2-CH2-CH3), algunos radicales metilo y UN GRUPO -OH, que es fundamental pues constituye la parte hidrofila de la molecula

Metabolismo del colesterol:

El ser humano obtiene el colesterol a través de dos vías:

  1. Vía exógena: Directamente a través de los alimentos. Los alimentos que contienen colesterol son exclusivamente los de origen animal, sobre todo la yema de huevo, hígado, sesos y carnes rojas, lo que supone un tercio de la dieta.
  2. Vía endógena: Es la síntetis en el hígado, la dos terceras partes.
  • Síntesis de colesterol: La biosíntesis del colesterol en el hombre tiene lugar predominantemente en el citoplasma de los hepatocitos, además de sintetizarse en cualquier célula de origen animal. En 1941, los estudios mediante marcajes isotópicos realizados por D. Rittenberg y K. Blonch, demostraron que todos los átomos de carbono del colesterol proceden, en última instancia, del acetato, en forma de acetil-Coenzima A. Se requirieron unos 30 años de investigación exhaustiva entre 1940 y 1970 para detallar las líneas generales de la biosíntesis del colesterol. En 1973 Joseph L. Goldstein y Michael S. Brown, de la Universidad de Dallas, describieron la síntesis completa del colesterol a partir del acetil CoA y recibieron el premio Nobel de medicina y fisiología en 1985. Sin embargo, todavía se desconocen muchos detalles enzimáticos y mecanismos. Los pasos principales de la síntesis de colesterol son:
    1. El acetil-CoA se convierte en mevalonato: La ingesta de ácidos grasos saturados de cadena larga producen hipercolesterolemia, ya que en su metabolismo se transforman en acetil-CoA. El acetil-CoA sufre una serie de reacciones bioquímicas necesarias para la síntesis de mevalonato interviniendo una enzima, la B-hidroximetilglutaril CoA reductasa o HMG-CoA reductasa que es el paso limitante de estas reacciones. La industria farmacéutica ha producido medicamentos que inactivan esta enzima, con lo que se puede interrumpir la fabricación de colesterol en el interior de las células.
    2. El mevalonato se convierte en escualeno mediante reacciones sucesivas de transferencia de prenilo.
    3. El escualeno se transforma en lanosterol.
    4. El lanosterol se convierte en colesterol en unas 20 etapas sucesivas.


  • Transporte del colesterol: Debido a la gran insolubilidad del colesterol en agua, como la mayoría de los lípidos, el transporte de colesterol por la sangre, se realiza a través de las lipoproteínas.

Funciones del colesterol:

El colesterol es imprescindible para la vida por sus numerosas funciones:

  1. Estructural: El colesterol es un componente muy importante de las membranas celulares de los animales (no existe en los vegetales). Aunque el colesterol se encuentra en pequeña cantidad en las membranas celulares, les confiere estabilidad y sobre todo en el sistema nervioso central, recubriendo las vainas de mielina. La cantidad de colesterol dentro de la membrana plasmática puede variar con el tipo de membrana, así las membranas de las células sanguíneas tienen una molécula de colesterol por cada molécula fosfolipídica, otras membranas como las de las bacterias no contienen colesterol.
  2. Precursor de Vitamina D: La vitamina D se sintetiza a partir del colesterol y más que una vitamina es una hormona por las funciones que desempeña en el metabolismo del calcio.
  3. Precursor de las hormonas sexuales: A partir del colesterol se sintetiza la progesterona, los estrógenos y la testosterona.
  4. Precursor de las hormonas corticoideas: Como el cortisol y la aldosterona.
  5. Precursor de las sales biliares: El hígado también excreta colesterol por la bilis y veces forma cálculos en la vía biliar, lo que se llama litiasis biliar.

Hipercolesterolemia:

El colesterol debe mantenerse en unos niveles de concentración sanguínea o colesterolemia apropiados, sobre todo la fracción de lipoproteínas LDL, que son las lipoproteínas de baja densidad sintetizadas en el hígado cargadas de colesterol que han de distribuirse por todas las células del cuerpo.

El aumento de colesterol por encima de unos niveles recomendados se llama hipercolesterolemia que está relacionado causalmente con la aterosclerosis y de sufrir un evento cardiovascular grave en los siguientes diez años a su determinación. La hipercolesterolemia como factor de riesgo cardiovascular está demostrada en el estudio de Framingham iniciado en 1948.

Los niveles de colesterol recomendados por la Sociedad Americana de Cardiología son:

  • Colesterolemia por debajo de 200 mg/dl: Es el nivel deseable para la población general, pues corresponde con un bajo riesgo de enfermedad cardiovascular.
  • Colesterolemia entre 200 y 239 mg/dl: Existe un riesgo intermedio en la población general, pero es elevado en personas con otros factores de riesgo como la diabetes mellitus.
  • Colesterolemia mayor de 240 mg/dl: Alto riesgo cardiovascular y está recomendado iniciar un cambio en el estilo de vida, sobre todo en lo concerniente a la dieta y el ejercicio físico.

En España los niveles de colesterol en sangre recomendados son más elevados que en Estados Unidos, como lo indica la Sociedad Española de Arterioscleosis, quizá a que el riesgo cardiovascular global en España es más bajo:

  • Colesterol por debajo de 200 mg/dl: Bajo riesgo.
  • Colesterol entre 200 y 300 mg/dl: Riesgo intermedio.
  • Colesterol mayor de 300 mg/dl: Alto riesgo.

Debe considerarse que el diagnóstico de dislipidemia, significa que esa persona, con sus otros factores de riesgo cardiovascular, tiene una concentración de lípidos en su sangre que le confieren aún mayor riesgo cardiovascular. Por ejemplo una mujer joven, que no fuma, que realiza ejercicio y mantiene un peso adecuado, puede tener un LDL de 200, pero un diabético, hipertenso, fumador, y mayor a 65 años, se exigirá niveles de LDL menores a 100 mg/dl; e incluso así su riesgo cardiovascular es alto.

Mitos del colesterol:

  • Confusión en la información publicitaria de los alimentos elaborados: Los productos alimenticios anuncian "sin colesterol" en alimentos que son estrictamente vegetales como el pan o en alimentos descremados como la leche desnatada. Así, con el aval de la ciencia, el consumidor se siente más seguro de adquirir, junto con las "palabras mágicas", un producto de buena calidad.

Referencias

Fuentes empleadas y notas


Otras fuentes de información