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Benarés

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Vista nocturna de Benarés tomada desde una barcaza en el río Ganges.
Benarés o Varanasi es una ciudad de la India situada en la orilla izquierda del río Ganges en el estado de Uttar Pradesh. Se trata de una de las siete ciudades sagradas del hinduismo. Es la ciudad santa por excelencia y está consagrada al dios Shiva. Acoge diariamente a miles de peregrinos que van a rezar y a purificarse en las aguas del río Ganges (llamado también Ganga) que representa a la diosa madre generosa y generadora de vida que purifica y limpia las cenizas y los cuerpos de las personas muertas e incineradas a lo largo de todo su curso.

El topónimo

Su casco histórico está delimitado por dos afluentes del Ganges, el río Varana y el río Asi, que dieron lugar al nombre de la ciudad: Varanasi. El nombre de Benarés fue una deformación del topónimo arrastrada desde la dominación inglesa que se extendió por todo el mundo. Para los devotos hindúes la ciudad se llama Kashi, que significa resplandeciente y que fue su nombre desde el origen.

Historia

Rito de las abluciones purificadoras.
Desde tiempos antiguos fue una importante ciudad, encrucijada de caminos que llevaban a Nepal (al norte), a Bihar (al este) y al centro del país. Los arios llegaron a este lugar atraídos por la riqueza de las minas de cobre y de hierro cercanas, en Bihar.[1] Buda impartió sus enseñanzas muy cerca de Benarés, en el lugar llamado Sarnath.[2] Después vino el dominio Gupta[3] y el budismo fue reemplazado por el brahmanismo, convirtiéndose entonces Benarés en Kashi o ciudad santa de Shiva y adquiriendo el rito de la ablución purificadora. En 1194 las tropas musulmanas invadieron la ciudad destruyendo muchos templos budistas y Benarés pasó a depender de los gobernantes de Delhi, hasta que en el siglo XVI entró a formar parte del imperio mogol siendo en esta época cuando alcanzó un periodo de prosperidad y bienestar económico y un gran desarrollo de la industria textil.
Templo a orillas del Ganges.
Durante el imperio mogol la ciudad continuó con sus prácticas religiosas hindúes. En el siglo XVII comenzó la decadencia de los mogoles y Benarés fue gobernada por rajás hinduistas y más tarde por los ingleses.

En la actualidad se practica el hinduismo, islamismo y cristianismo y se levantan templos para todas estas confesiones.

Baños sagrados

Abluciones, baños y rezos.
El baño santo en el Ganges constituye para sus habitantes y para la multitud de peregrinos que acoge la ciudad, el rito más importante del día, que se viene desarrollando desde la imposición del brahmanismo, siglos IV-V adC. Es una baño purificador que, o bien unido con el silencio o con rezos y plegarias, proporciona al que lo ejerce el perdón de los pecados y la santificación para el resto del día. La inmersión en el Ganges puede ser de cuerpo entero, de medio cuerpo o sólo los pies y echándose agua en el cuerpo con la ayuda de un cacito especial que suele ser de metal. Los creyentes aguardan en los ghats o escaleras hasta que despunta el día y el sol empieza a iluminar por la orilla opuesta. Comienzan al mismo tiempo los cánticos solemnes desde los numerosos santuarios de la orilla del río.

La cremación

Cremación.
La cremación de los cadáveres es un rito llevado a cabo por la sub-casta de los doms. La cremación es una costumbre ancestral de los hindúes. Su religión narra que en una ocasión los sacerdotes brahmanes encontraron el arete o pendiente (manikarnika) de Sati, consorte de Shiva, pero se quedaron con él. Fueron castigados por este hecho por el propio Shiva que degradó a los sacerdotes de Benarés desde la casta de los brahmanes al nivel de sub-casta de doms y les mandó que se encargaran para siempre de las piras funerarias. Los doms siguen ocupándose de esta misión y del mantenimiento de los ghats crematorios. Pertenecen a una casta humilde (intocables) pero su ocupación es hereditaria y así tienen asegurado tanto el trabajo como la subsistencia de generación en generación. Reciben unos honorarios que pueden oscilar bastante dependiendo de la riqueza de la familia del muerto. La familia no interviene físicamente en la ceremonia pero se encarga de proporcionar la leña para el fuego que varía también en calidad dependiendo de la clase social.
Restos de cremación flotando en el río Ganges.

En Benarés tienen lugar al año más de 3.000 cremaciones que se suceden de día y de noche. La función se realiza en determinados ghats exclusivos para los muertos; estos ghats son: Jalasayi, Harish Chandra y Manikarnika. Este último es el más antiguo y el que toma el nombre del arete responsable del castigo de Shiva.

Los cadáveres se envuelven en un sudario y se sumergen en el río antes de llevarlo en angarillas a la pira crematoria. Una vez quemado el cadáver, un pariente lleva una jarra con agua del río y rocía la pira. A continuación se echan los restos mortuorios al río Ganges.

Los ghats

Uno de los ghats; al fondo se ve a las personas que rezan y realizan el baño sagrado.
Los ghats son las orillas del río Ganges donde se construyeron las cincuenta y dos escalinatas a lo lago del trecho de 8 km entre los dos ríos, Varana al norte y Asi al sur. Cinco de estas escalinatas están dedicadas al baño santo que garantiza a los peregrinos la continuidad de la pureza de sus almas. El ghat crematorio por excelencia es el llamado Manikarnika, nombre del arete o pendiente de la leyenda narrada más arriba.

Referencias

Artículos relacionados


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Bibliografía

  • , Varios autores India. Guía Total. Editorial Anaya, 2007. ISBN 978-84-9776-414-8
  • , Varios autores Geografía Humana Universal. Asia Occidental y Meridional. Editorial Debate. Círculo de Lectores, 1997. ISBN 84-226-6093-8

Notas

  1. Bihar es un estado situado en la zona este de la India.
  2. Lugar de peregrinaje budista.
  3. El Imperio Gupta fue uno de los mayores imperios políticos y militares de la historia de la India.
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