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Ametralladora

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Arma de fuego capaz de disparar gran cantidad de proyectiles de forma sostenida accionada automaticamente por la energía obtenida del disparo.

Aunque existieron a lo largo del siglo XIX armas capaces de disparar de forma parecida a la ametralladora, como las armas Gatling, media docena o más cañones de fusil dispuestos alrededor de un eje y alimentados por un cargador vertical o cilíndrico, no eran verdaderas ametralladoras, ya que la energía para el proceso se obtenía de una manivela accionada por un soldado, mientras que en la ametralladora auténtica solo es necesario montar el cierre del arma y apretar el gatillo para que el arma automaticamente siga disparando hasta soltar el gatillo o agotar la munición.

En 1884 aparece la primera ametralladora auténtica, inventada por el estadounidense nacionalizado británico Hiram Maxim y utilizaba la presión de salida de los gases de proyección para provocar el retroceso del cañón, el montado del cierre, la expulsión del casquillo y la alimentación con otro nuevo cartucho obtenido de una cinta en el lateral del arma. Maxim realizó demostraciones por toda Europa y su ametralladora es adoptada por la mayoría de los ejércitos del continente. En 1885 en Estados Unidos el fabricante Browning saca un modelo de ametralladora accionado por el gas que se recoge del cañón a través de un émbolo dentro de un tubo conectado al cañón del arma, sistema adoptado después para los fusiles semiautomáticos y de asalto. En 1917 Browning saca su modelo más famoso que sigue siendo empleado en la actualidad y que funciona por el retroceso del cañón. Las Browning fueron adoptadas por el ejército de EE.UU. y en muchos otros paises de la OTAN posteriormente, cambiando sus calibres con el tiempo.

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Durante la Primera Guerra Mundial las ametralladoras eran armas pesadas, montadas sobre un trípode o ruedas al estilo de un pequeño cañón. Para resistir las ráfagas continuas sin quedar inoperativas los cañones iban montados dentro de cilindros que se podían rellenar con agua para refrigerar el arma. Su aparición cambió decisivamente el sistema de combatir que no había sufrido grandes evoluciones desde las épocas napoleónicas y junto a la artillería obligó al uso de trincheras y convirtió la guerra en líneas estáticas desde las que se lanzaban asaltos masivos de infantería contra las líneas enemigas que normalmente acababan en masacres inútiles. Como respuesta a la ametralladora aparecieron el carro de combate para asaltar las líneas defendidas por ametralladoras y las primeras soluciones que permiten a la infantería llevar armas automáticas para el asalto como el subfusil o las primeras ametralladoras ligeras.

Las ametralladoras ligeras de la época y de entreguerras son en apariencia grandes fusiles diseñados para tiro automático como apoyo al pelotón de fusileros tradicional. Armas como la estadounidense BAR (Browning Automatic Rifle) empleada en las dos guerras mundiales o la británica Bren, empleada en la segunda, entran dentro de esta categoría. Normalmente se alimentan mediante cargadores o tambores de entre 30 y 100 cartuchos y disponen de un pequeño bípode en el extremo para disparar comodamente tumbado. El concepto permanece hoy en día, y la mayoría de las ametralladoras actuales de este tipo son fusiles de asalto modificados para dar una mayor duración al cañón, con un bípode y cargadores de más capacidad que los estandares del fusil del que proceden, aunque también hay modelos actuales de cinta diseñados expresamente como ametralladoras ligeras como la FN Minimi belga, empleada por el ejército estadounidense y muchos paises de la OTAN o la CETME Ameli española.

Los alemanes poco antes de la Segunda Guerra Mundial inventaron a su vez la ametralladora polivalente o media. Este arma puede actuar como una ametralladora de posición normal al estilo de la primera Guerra Mundial montada en un trípode pesado con miras para actuar hasta 1.200 metros o puede ser desmontada, acoplada a un bípode y utilizada en el rol de ametralladora ligera, pero con una potencia muy superior a las concebidas expresamente como tales. En la segunda Guerra Mundial los alemanes emplearon la MG-34 y la MG-42, esta una versión simplificada de la anterior, con la mayor parte de sus piezas en chapa estampada para abaratarla. La MG-42 permanece hasta hoy en día en servicio en la OTAN con la denominación MG-3. Otros modelos del estilo son la M-60 estadounidense de la época de la guerra de Vietnam o la PKS rusa.

En la segunda Guerra Mundial apareció también un tipo de ametralladoras, de gran calibre, alcance y capacidad de penetración, las ametralladoras pesadas, empleadas normalmente como antiaereas o para destruir vehículos con poco blindaje, son capaces de partir en trozos literalmente a un soldado, por lo que también se emplean como ametralladoras de posición y suelen ser las elegidas para montarlas en carros de combate como arma auxiliar, blindados de asalto o helicópteros. Con calibres entre el .50 (12,70mm) y 20mm, muchas tienen casi 3.000 metros de alcance y pueden perforar blindajes ligeros.

Un tipo de arma relacionada con las ametralladoras pero que normalmente necesitaayuda mecánica adicional a los gases del disparo para su funcionamiento es el cañón automático, de entre 20 y 30 mm, montado en torres en blindados de asalto o en helicópteros y aviones de caza. En ocasiones dispone de múltiples tubos al estilo de los antiguos Gatling para soportar el desgaste y calentamiento al que se ve sometida el arma durante su uso. Este tipo de cañón, que emplea nórmalmente proyectiles con núcleo perforante y velocidad de más de 1.000metros/seg., permite perforar blindajes de más entidad y destrozar vehículos enemigos con gran facilidad. Por ejemplo el cañón automático multitubo GAU-8 de 30mm que emplea el avión cazacarros A-10 Thunderbolt es capaz de perforar el blindaje superior de prácticamente cualquier carro de combate o de dañarlo gravemente provocando heridas a los ocupantes por los fragmentos desprendidos.

Las ametralladoras son armas que sufren un fuerte desgaste debido a la gran cantidad de impactos y roces de sus mecanismos y a la erosión y calor que se genera en el cañón. Los cañones no suelen resistir más de unos centenares de disparos en disparo continuo sin dilatarse de forma que se puede llegar a inutilizar temporalmente el arma, por lo que hay que dosificar los disparos en forma de ráfagas con intervalos, y los rayados del cañón se desgastan de tal forma que hay que cambiar el cañón completo cada 10.000 o 15.000 disparos si se quieren mantener las características del arma.

Referencias

Fuentes empleadas y notas