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Alexander von Humboldt

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Alexander von Humboldt ¹
Mi verdadera y única finalidad es investigar la interacción conjunta de todas las fuerzas de la naturaleza, la influencia de la naturaleza muerta sobre la creación animal y vegetal animadas...
Carta de Humboldt a Friedländer, desde Madrid el 11 de abril de 1799. Fragmento publicado en «Del Orinoco al Amazonas» Edt Labor, Barcelona 1988.

Friedrich Heinrich Alexander von Humboldt


Berlín, 14 de septiembre de 1769

Potsdam, 6 de mayo de 1859

Naturalista, geógrafo y viajero alemán



1. Retrato tomado de la obra de Evert A. Duyckinick Portrait Gallery of Eminent Men and Women in Europe and America, Nueva York, Johnson, Wilson & Company, 1873. Galería de retratos, Universidad de Texas.

Biografía

Alexander, Barón de Humboldt, fue hermano menor del lingüista y ministro prusiano Wilhelm von Humboldt. De ideas liberales y progresistas (fue enemigo de la esclavitud y de toda forma de opresión y discriminación) tuvo una sólida formación académica en las universidades de Fráncfort del Meno, Berlín y Gotinga, y en la escuela de minas de Freiberg lo que le daría un conocimiento enciclopédico acorde con los cánones de la época. Su interés por la geología determinó que fuese nombrado director de minas de Franconia en 1792.

En 1799 y tras la muerte de su madre tres años antes, la cual le dejaría una importante herencia que gastaría en sus exploraciones y publicaciones. Su espíritu emprendedor y viajero le llevó a proyectar una serie de viajes para cuya financiación hubo de enajenar algunas de sus propiedades.

Conoció en París al botánico francés Aimé Bonpland con quién viajó a España en 1798, siendo el primero en afirmar que la Meseta Central era el elemento más antiguo de la península Ibérica. Su estancia en este último país les sirvió para conseguir permiso de la corona para viajar a las colonias española en América, zarpando desde La Coruña para llegar a Venezuela al año siguiente. Tras una breve estancia en las Islas Canarias, en la que se dedicó al estudio de la sismicidad, vegetación y geografía humana de la zona, quedando impresionado por el Valle de La Orotava, partió hacia Iberoamérica. Su viaje le hizo recalar en Venezuela, Colombia, Ecuador, Perú, México y Cuba. Allí recogió información de primera mano que posteriormente utilizaría en la redacción de sus obras. Durante la expedición atravesaron la región de Los Llanos y llegaron a Colombia en 1801. En el año siguiente escalaron parcialmente el Chimborazo. Después visitaron Perú y más tarde se llevaron a cabo los estudios sobre la corriente marina a la que Humboldt dio su nombre. De regreso a Europa pasaron por México y Estados Unidos (1803-1804).

Regresaría a Europa en 1804, residiendo en París, y posteriormente en Berlín donde prestó sus servicios a la diplomacia prusiana. Por encargo del Zar de Rusia realizaría, durante 1829, otro viaje por Siberia hasta las fronteras con China.

En 1852 se hizo acreedor a la Medalla Copley.

Obra

Estatua de Alexander V. Humboldt.jpg

Su obra abarca tanto las ciencias naturales, como la biogeografía, la física y la geografía física.

Durante veintitrés años se dedicó a elaborar las conclusiones extraídas de su expedición americana en los treinta y cinco volúmenes de su obra Viaje a las regiones equinocciales del nuevo continente y destacando su obra culmen Cosmos o la Idea General de una descripción física del Universo, publicada después de morir.

Dotado de una gran capacidad de estudio y de trabajo, su metodología se basó en observaciones meticulosas sobre el terreno, el enfoque comparativo de cotejar los paisajes de las distintas áreas geográficas y la evolución y cambios observables en el marco natural.

Fruto de sus investigaciones amplió considerablemente el campo de las ciencias naturales y geográficas, introduciendo conceptos nuevos en la climatología, la morfología terrestre, la oceanografía, la biogeografía, geografía política, geología, etc. Además, entre otro muchos descubrimiento, halló la unión del Orinoco y Amazonas, dejó constancia de la existencia de la meseta central a través de los primeros perfiles altitudinales de la península Ibérica y se percató de la diferencia de temperaturas del océano Pacífico en determinadas épocas del año, descubriendo la corriente marina denominada la corriente de Humboldt.

Tanto él como Karl Ritter estuvieron influenciados por la filosofía idealista y el romanticismo alemán, siendo conscientes del limitado alcance de la geografía, por lo general descriptiva, de su tiempo. Por todas sus contribuciones Humboldt es considerado el padre de la geografía moderna.

Referencias


Otras fuentes de información

Notas